John Lennon

John Lennon

09 de Octubre de 1940

Nace John Winston Ono Lennon en Liverpool, de nacimiento John Winston Lennon, artista, músico, multinstrumentista, cantautor, compositor, poeta, dibujante, escritor, pacifista, activista y actor, conocido por ser uno de los miembros fundadores de la banda de pop rock The Beatles.

Nació y se crió en Liverpool, donde siendo adolescente se vio inmerso en el boom británico del skiffle; formó la banda The Quarrymen en 1956, que posteriormente en 1960 se convertiría en The Beatles. Cuando el grupo se desintegró a finales de esa década, Lennon inició una carrera como solista en la que publicó varios álbumes como John Lennon/Plastic Ono Band e Imagine, y canciones como «Give Peace a Chance» e «Imagine»; la mayoría de ellas expresan sus ideas liberales y pacifistas. Después de contraer matrimonio con Yoko Ono en 1969 cambió su nombre a John Ono Lennon. Se retiró de la escena musical en 1975 para criar a su pequeño hijo Sean, pero resurgió junto con Ono en 1980 con el nuevo álbum Double Fantasy. Fue asesinado tres semanas después de su lanzamiento.

Demostró un carácter rebelde y un ingenio mordaz en su música, el cine, la literatura y el dibujo, así como en sus declaraciones en conferencias de prensa y entrevistas. Además, la polémica lo persiguió debido a su constante activismo por la paz junto a Ono. En 1971 se mudó a Manhattan, donde su oposición a la guerra de Vietnam dio lugar a numerosos intentos por parte del gobierno de Richard Nixon de expulsarlo del país; mientras, sus canciones fueron adoptadas como himnos por el movimiento contra la guerra y la contracultura.

Hasta 2012, en los Estados Unidos las ventas de Lennon como solista superaban los catorce millones de unidades, y ya sea como intérprete, autor o coautor, es responsable de veinticinco sencillos número uno en el Billboard Hot 100. En 2002, fue colocado en el octavo puesto en una encuesta de la BBC sobre los «100 mejores británicos», mientras que en 2008 fue calificado por la revista Rolling Stone como el quinto mejor cantante de todos los tiempos. Además, figura como el tercer mejor compositor de todos los tiempos de la misma publicación solamente superado por Paul McCartney y Bob Dylan. Después de su muerte fue incluido en el Salón de la Fama de los Compositores en 1987 y en el Salón de la Fama del Rock en 1994.

Nació durante la Segunda Guerra Mundial, el 9 de octubre de 1940 en el Hospital Materno de Liverpool, hijo de Julia y Alfred Lennon, un marino mercante de ascendencia irlandesa, que estaba ausente durante el nacimiento de su hijo. debido a su deber como soldado y marino en plena guerra. Sus padres le llamaron John Winston Lennon en honor a su abuelo paterno, John «Jack» Lennon, y por el primer ministro de ese entonces, Winston Churchill. Su padre se hallaba a menudo lejos de casa, pero regulamente enviaba cheques de pago al número 9 de Newcastle Road, Liverpool, donde Lennon vivía con su madre; sin embargo, los cheques dejaron de llegar cuando fue arrestado en febrero de 1944 por ser un «ausente sin permiso». Seis meses después regresó a casa y se ofreció a cuidar de su familia, pero Julia —por entonces embarazada de otro hombre— rechazó la idea. Bajo una presión considerable, Julia le otorgó el cuidado de Lennon a su hermana, Mimi Smith, después de que esta denunciara la situación familiar del niño en varias ocasiones ante los servicios sociales de Liverpool. En julio de 1946, el padre de Lennon visitó a Smith y secretamente se marchó con su hijo a Blackpool, con la intención de llevarlo a Nueva Zelanda con él. Julia los siguió —junto a su actual pareja, «Bobby» Dykins— y, después de una acalorada discusión entre ambos, Alfred obligó al niño, de tan solo cinco años, a elegir con quién se quedaría. Lennon escogió a su padre dos veces, pero conforme su madre se alejaba, comenzó a llorar y la siguió. Desde ese momento tendrían que pasar veinte años para que Lennon volviese a ver a su padre.

Durante el resto de su infancia y adolescencia vivió con sus tíos Mimi y George Smith, quienes no tenían hijos, en una casa de su propiedad llamada Mendips, ubicada en 251 Menlove Avenue, Woolton. Su tía solía comprarle volúmenes de cuentos, mientras que su tío, ganadero de una granja familiar, le compró una armónica y lo ponía a resolver crucigramas. Su madre visitaba Mendips casi todos los días y cuando Lennon cumplió los once años solía ser él quien la visitaba a ella. De carácter jovial y liberal, representó una figura muy diferente de la personalidad conservadora y muchas veces prejuiciosa de la tía Mimi.

En el vecindario cercano de Mendips, John hizo desde muy niño, sus primeras amistades que mantendría toda la vida. A la vuelta de su casa, en Vale Road, vivían Pete Shotton, Ivan Vaughan y Nigel Walley; los tres serían miembros originales de The Quarry Men. Sobre todo establecería una íntima relación con Shotton, con quien compartía un espíritu rebelde y un sentido del humor que más de una vez les valió ser castigados y humillados con golpes de vara en la escuela (práctica promovida por la educación inglesa de la época), siendo conocidos por los maestros como “Shennon and Lotton”, o “Lotton and Shennon”. Uno de los lugares preferidos de Lennon y sus amigos durante la niñez, era un jardín arbolado que pertenecía a un orfanato del Ejército de Salvación, llamado Strawberry Field, ubicado a menos de 500 metros de su casa.

En septiembre de 1980 habló acerca de su infancia, su familia y su carácter rebelde:

Una parte de mí quería ser aceptado por todas las facetas de la sociedad y no ser el músico bocazas y lunático que soy. Pero no puedo convertirme en algo que no soy. Dada mi actitud, los padres de los otros chicos […] reconocían instintivamente lo que yo era, es decir, un alborotador. Sabían que no iba a ser un conformista y que influenciaría a sus hijos, que es lo que luego sucedió realmente. Hice todo lo posible por causar problemas en la casa de los amigos que tuve, en parte por envidia, porque yo no tenía eso que llaman hogar. Aunque en realidad lo tenía […] Había cinco mujeres que eran mi familia. Cinco inteligentes y fuertes mujeres. Cinco hermanas. Aquellas mujeres eran fantásticas […] Esa fue mi primera educación feminista […] Una de ellas resultó ser mi madre […] No sabía cómo enfrentarse a la vida. Tenía un marido que se escapó a la mar en medio de una guerra y no podía conmigo. Por aquel entonces yo tenía cuatro años y medio. Al final acabé viviendo con su hermana mayor. Aquel conocimiento y el que yo no estuviera con mis padres me hizo ver que los padres no son dioses.

Con regularidad, visitaba a su primo, Stanley Parkes, quien vivía en Fleetwood. Siete años mayor que él, Stanley lo llevaba de paseo y a cines locales. Durante sus vacaciones escolares, Parkes solía visitarlo junto a Leila Harvey, otra prima en común, y todos juntos iban a Blackpool dos o tres veces por semana a ver espectáculos. Visitaban la Blackpool Tower, donde veían a artistas como Dickie Valentine, Arthur Askey, Max Bygraves y Joe Loss. Parkes señaló que a Lennon le gustaba particularmente George Formby. Después de que la familia de Parkes se mudara a Escocia, los tres primos solían pasar sus vacaciones escolares juntos allí. Parkes recuerda: «John, la prima Leila y yo estábamos muy unidos. Mientras viajábamos en coche desde Edimburgo a Durness, solíamos divertirnos mucho. Esto fue desde que John tenía nueve años hasta los dieciséis». Lennon tenía catorce años cuando su tío George murió, a los 52 años, de una hemorragia hepática el 5 de junio de 1955.

Lennon fue criado como anglicano y asistió a la Escuela Primaria Dovedale, al igual que Shooton y Vaughan. En 1952 aprobó el examen de ingreso para realizar el primer tramo de su educación secundaria en la Quarry Bank High School, a la que asistió hasta 1957. Según Harvey, en esa época era «un muchacho despreocupado, de buen humor, dócil y alegre.» A menudo dibujaba tiras cómicas, las cuales compilaba en un cuaderno escolar al que llamó The Daily Howl, pero a pesar de su talento artístico, sus informes escolares eran negativos: «Indudablemente por el camino hacia el fracaso […] sin esperanzas […] más bien un payaso en clase […] haciendo perder el tiempo al resto de los alumnos».

En 1955 estalló el rock and roll y en 1956 estalló en Gran Bretaña la llamada “locura del skiffle” (skiffle craze), apasionándose como los millones de adolescentes británicos que integraban la generación nacida durante el horror de la última guerra. John estableció entonces un vínculo profundo con su madre, yendo a su casa en Blomfield Road, Liverpool, donde ella le reproducía discos de Elvis Presley y le enseñaba a tocar el banjo, demostrándole como tocar «Ain’t That a Shame» de Fats Domino.

Su madre le compró su primera guitarra en 1956, una Gallotone acústica que costó la módica cantidad de cinco libras y diez chelines, dinero que Julia le «prestó» a John a condición de que la guitarra permaneciera en su casa, y no de Mimi, sabiendo bien que su hermana no apoyaba las aspiraciones musicales de su hijo. Mimi, escéptica ante la idea de que Lennon fuese a ser famoso algún día, suponía que se aburriría de la música, diciéndole a menudo: «La guitarra está muy bien, John, pero nunca podrás hacer una vida con ella». El 15 de julio de 1958, cuando Lennon tenía diecisiete años, su madre, que regresaba a casa tras haber visitado a los Smith, falleció después de ser atropellada por un oficial de policía que conducía ebrio.

En 1957 Lennon reprobó todos sus exámenes de nivel secundario superior (O-level exam) y solo fue aceptado en el Liverpool College of Art después de que su tía interviniera hablando con el director. Una vez en el colegio, comenzó a vestir como un Teddy boy y era conocido por interrumpir las clases y ridiculizar a los maestros. Como consecuencia, fue excluido de la clase de pintura y del curso de artes gráficas, además de ser amenazado con la expulsión del centro escolar debido a su comportamiento, que incluía haberse sentado en el regazo de una modelo desnuda durante la clase de dibujo anatómico. Reprobó el examen anual a pesar de la ayuda de algunos compañeros y de quien sería su futura esposa, Cynthia Powell, y fue «echado del colegio antes de su último año».

A la edad de 15 años, Lennon formó el grupo de skiffle The Quarrymen. Nombrado de tal manera por su escuela, la Quarry Bank High School, el grupo se creó en septiembre de 1956. En el verano de 1957, The Quarrymen ya daban conciertos combinando skiffle y rock and roll. Lennon conoció a Paul McCartney el 6 de julio de 1957, durante el segundo concierto de The Quarrymen, en una fiesta celebrada en el jardín de la iglesia St. Peter en Woolton; poco después McCartney se unió al grupo.

McCartney ha dicho que la tía de John «pensaba que los nuevos amigos de John eran de clase baja» y que a menudo le trataba con condescendencia cuando iba a visitar a su sobrino. Según el hermano de Paul, Mike, el padre de McCartney tampoco aprobaba sus nuevas amistades, diciendo que Lennon traería a su hijo «un montón de problemas»; sin embargo, más tarde permitiría que la banda ensayara en su casa (en el número 20 de Forthlin Road). Durante esta época, a la edad de dieciocho años, Lennon escribió su primera canción, «Hello Little Girl», que llegaría al Top 10 del Reino Unido cuando fue interpretada por The Fourmost casi cinco años después.

McCartney sugirió que su amigo George Harrison se uniera como guitarrista líder. Lennon pensaba que Harrison, con catorce años de edad, era demasiado joven para unirse al grupo. McCartney tuvo que montar una audición donde Harrison tocó «Raunchy» para que Lennon la escuchase y lo aceptara. Más adelante se unió Stuart Sutcliffe, amigo de Lennon en la escuela de arte, como bajista. Lennon, McCartney, Harrison y Sutcliffe se convirtieron en «The Beatles» a comienzos de 1960 después de que los demás miembros abandonaran el grupo. En agosto de ese año, The Beatles fueron contratados para cuarenta y ocho actuaciones en Hamburgo, Alemania, y ante la urgencia de un baterista, invitaron a Pete Best a acompañarles. Lennon ya tenía diecinueve años y a su tía Mimi no le gustó en absoluto la idea del viaje, por lo que le suplicó que continuara con sus estudios. Después de su primera etapa en Hamburgo, aceptaron realizar otra en abril de 1961 y una tercera en abril de 1962. Al igual que los otros miembros, Lennon comenzó a consumir con regularidad fenmetrazina en Hamburgo, así como anfetaminas, que les servían de estimulante durante sus largas actuaciones nocturnas.

Brian Epstein, el representante de la banda desde 1962, no contaba con experiencia en gestión de artistas, sin embargo, tuvo gran influencia en la elección de la vestimenta del grupo y en su manera de actuar sobre el escenario. En un principio, Lennon se opuso a la idea de utilizar traje y corbata, pero luego la aceptó diciendo: «Me pondré un puñetero globo si alguien me va a pagar». McCartney suplió a Sutcliffe como bajista después de que este decidiera quedarse en Hamburgo, y el baterista Ringo Starr remplazó a Best, completando así la formación de cuatro miembros que duraría hasta la separación de la banda en 1970. Lanzaron su primer sencillo «Love Me Do» el 5 de octubre, que alcanzó el número diecisiete en las listas de éxitos británicas. Grabaron su primer álbum, Please Please Me, en solo diez horas el 11 de febrero de 1963, día en que Lennon sufría los efectos de un fuerte resfriado, muy notable en su actuación vocal de la última grabación del día, «Twist and Shout». La asociación compositora de Lennon-McCartney contribuyó con 9 de las 14 canciones. Con algunas excepciones —incluido el tema que da título al álbum— Lennon tenía que dejar fuera su gusto por los juegos de palabras en la composición de las letras de las canciones, llegando a decir: «Nosotros solo estábamos escribiendo canciones […] canciones pop sin mucho esfuerzo en ellas más que el necesario para crear un sonido; y las letras eran casi irrelevantes.» Respecto a la idea de que Lennon siempre fue considerado el líder del grupo, McCartney explicó: «Todos nosotros admirábamos a John. Era mayor […] era el más ingenioso e inteligente».

The Beatles lograron el éxito comercial en el Reino Unido a principios de 1963. Cuando su primer hijo, Julian, nació en abril, Lennon se encontraba fuera de casa debido a las giras. Durante su actuación en el Royal Variety Show, al que asistieron la Reina Madre y algunas otras figuras de la realeza británica, Lennon se burló del público comentando: «Para nuestra siguiente canción, me gustaría pedirles su ayuda. Los de los asientos más baratos pueden aplaudir […] y el resto de ustedes basta con que hagan sonar sus joyas». Después de un año de Beatlemania en el Reino Unido, le siguió su histórico debut en los Estados Unidos al aparecer en el programa de televisión The Ed Sullivan Show en 1964; después el grupo se embarcó en dos años de giras internacionales y filmación de películas, a la vez que escribían canciones de gran éxito. Durante ese lapso Lennon escribió dos libros, In His Own Write y A Spaniard in the Works. The Beatles recibieron el reconocimiento del establishment británico cuando se les nombró miembros de la Orden del Imperio Británico en los Honores a la Reina de 1965.

El desasosiego de Lennon crecía conforme los gritos de los admiradores que asistían a los conciertos se hacían cada vez más ruidosos, provocando que fuera imposible oír la música, y la calidad musical del grupo comenzaba a sufrir las consecuencias. El repertorio estaba ya dominado por las canciones de Lennon-McCartney, cuya letras recibían mayor atención por parte de los críticos que en los primeros días de la asociación. La canción «Help!» de Lennon expresa sus propios sentimientos en 1965: «Lo decía en serio […] Era yo pidiendo “auxilio” [Help]». Había subido un poco de peso (más tarde se referiría a ello como su período «Fat Elvis» [«Elvis Gordo»]), y se dio cuenta de que inconscientemente estaba buscando un cambio. En marzo siguiente tomó por primera vez LSD sin saberlo, cuando su dentista lo mezcló con café durante una cena que había organizado para Lennon, Harrison y sus esposas. El dentista les informó lo que había hecho, y les aconsejó no salir de su casa a causa de los posibles efectos; sin embargo, los miembros del grupo se fueron, sin hacer caso de sus advertencias. Más tarde, en el ascensor de un club nocturno, todos alucinaron con que estaba en llamas: «Todos estábamos gritando […] calientes e histéricos». En marzo de 1966, durante una entrevista con la periodista Maureen Cleave del Evening Standard, comentó: «El cristianismo se irá. Se desvanecerá y reducirá su tamaño […] Somos más populares que Jesús ahora —no sé qué se irá primero, si el rock and roll o el cristianismo». El comentario pasó prácticamente desapercibido en Inglaterra, pero cinco meses después creó una gran controversia cuando se publicó en los Estados Unidos por la revista juvenil Datebook. Las consecuencias del escándalo —la quema de discos de The Beatles, la actividad del Ku Klux Klan, y las amenazas contra Lennon— contribuyeron a que la banda decidiera abandonar las giras.

Despojado de su rutina de presentaciones en vivo después de su último concierto comercial en 1966, Lennon se sintió perdido y con deseos de dejar la banda. Desde su introducción involuntaria al LSD, había aumentado su adicción a las drogas, y estuvo casi siempre bajo su influencia durante gran parte de 1967. De acuerdo con Ian MacDonald, la continua experiencia de Lennon con el LSD durante ese año lo llevó «cerca de perder su identidad». 1967 también fue el año del lanzamiento de «Strawberry Fields Forever», alabada por la revista Time por su «asombroso ingenio», y del álbum más aclamado del grupo, Sgt. Pepper’s Lonely Hearts Club Band, que revelaba el fuerte contraste entre la nueva lírica de Lennon y las sencillas canciones de amor de los primeros años del dúo Lennon-McCartney

En agosto de ese año, después de ser introducidos al Maharishi Mahesh Yogi, el grupo asistió a un fin de semana de instrucción personal en su seminario de Meditación Trascendental en Bangor, Gales, donde fueron informados de la repentina muerte de Epstein. «Entonces supe que estábamos en problemas», diría Lennon tiempo después. «No estaba equivocado acerca de nuestra incapacidad para hacer otra cosa que no fuera el tocar música, y tenía miedo». Conducidos principalmente por el interés de Harrison y de Lennon en la religión oriental, los cuatro Beatles viajarían a un ashram del Maharishi en la India para obtener mayor orientación; allí compusieron la mayoría de las canciones para The Beatles y Abbey Road.

Lennon abandonó The Beatles en septiembre de 1969, y estuvo de acuerdo en no informar a los medios de comunicación lo sucedido, mientras la banda renegociaba su contrato de grabación, pero quedó indignado después de que McCartney publicara su propio álbum de debut como solista en abril de 1970. La reacción de Lennon fue: «¡Jesucristo! Él se lleva todos los créditos por ello!» Más tarde escribiría: «Yo empecé la banda. Yo la disolví. Tan simple como eso». En posteriores entrevistas con la revista Rolling Stone reveló su resentimiento hacia McCartney diciendo: «Fui un tonto por no haber hecho lo que Paul hizo, que fue utilizar la situación para vender discos.» Habló también de la hostilidad que los otros miembros tenían hacia Ono, y de cómo él, Harrison y Starr «se hartaron de ser acompañantes de Paul […] Después de la muerte de Brian Epstein todo se derrumbó. Paul se hizo cargo y supuestamente nos dirigió. Pero ¿qué dirigía cuando solo íbamos en círculos?».

Después de la separación de The Beatles en 1970, Lennon y Ono se sometieron a terapia primal con el psicoterapeuta Arthur Janov en Los Ángeles, California. Diseñada para liberar el dolor emocional de la niñez temprana, el tratamiento consistía en asistir dos días a la semana durante cuatro meses; Janov quería tratar a la pareja durante más tiempo, pero ellos no sintieron ninguna necesidad de continuar y regresaron a Londres. El álbum debut en solitario de Lennon, John Lennon/Plastic Ono Band (1970), fue recibido con gran aclamación. El crítico Greil Marcus mencionó: «El canto de John en el último verso de “God” puede que sea el más fino de todo el rock.» El álbum incluye la canción «Mother», que habla sobre los sentimientos que había en él por el abandono de sus padres cuando era niño, y la canción al estilo Dylan «Working Class Hero», un ácido ataque contra el sistema social burgués que, debido a la línea «siguen jodiendo [fucking] a los campesinos», fue prohibida por las radiodifusoras. Ese mismo año, las revolucionarias opiniones políticas de Tariq Ali, expresadas cuando entrevistó a Lennon, inspiraron al cantante a escribir «Power to the People». Lennon también se vio involucrado con Ali durante una protesta contra la demanda a la revista Oz por presunta obscenidad. Lennon denominó el procedimiento como «fascismo repugnante», y junto con Ono (como Elastic Oz Band) lanzaron el sencillo «God Save Us/Do the Oz» y se unieron a las marchas de apoyo a la revista.

Con el siguiente álbum, Imagine (1971), la respuesta de la crítica fue más reservada. Rolling Stone reportó que «contiene una gran porción de buena música», pero advirtió la posibilidad de que «sus posturas no parecerán solamente aburridas sino irrelevantes.» La canción que da título al álbum se convertiría en un himno para los movimientos contra la guerra, mientras que «How Do You Sleep?» era un ataque musical hacia McCartney en respuesta a las letras del álbum Ram que Lennon sentía, y que McCartney confirmó más tarde, iban dirigidas a él y Ono. Aunque Lennon suavizó su postura a mediados de los años setenta diciendo que había escrito «How Do You Sleep?» acerca de sí mismo. En 1980 revelaría: «Usé mi resentimiento contra Paul […] para crear una canción […] no una terrible ni cruel venganza […] Usé mi resentimiento y la separación con Paul y los otros Beatles, además de mi relación con Paul, para escribir “How Do You Sleep”. Realmente no iba por ahí con esos pensamientos en mi cabeza todo el tiempo».

Lennon y Ono se mudaron a Nueva York en agosto de 1971, y en diciembre lanzaron «Happy Xmas (War Is Over)». El siguiente año, la administración de Richard Nixon realizó una «contraofensiva estratégica» hacia la propaganda de Lennon en contra de la guerra y de Nixon, embarcándose en un intento de cuatro años para intentar deportarlo. En 1972, Lennon y Ono asistieron a una velada postelectoral en la casa del activista Jerry Rubin, después de que George McGovern perdiera las elecciones presidenciales ante Nixón. Envuelto en una continua batalla legal contra las autoridades migratorias, a Lennon se le negaba la residencia permanente en Estados Unidos (situación que se resolvería hasta 1976). Deprimido, Lennon se embriagó y tuvo relaciones sexuales con una de las invitadas, dejando desconcertada a Ono. La canción «Death of Samantha» de Ono estuvo inspirada en el incidente.

Grabado en colaboración de Ono y con el acompañamiento de la banda neoyorquina Elephant’s Memory, Some Time in New York City fue lanzado en 1972. Con canciones que hablan sobre los derechos de las mujeres, las relaciones raciales, el papel del Reino Unido en Irlanda del Norte, y los problemas de Lennon para obtener una Green Card, el álbum fue recibido negativamente —inescuchable—, de acuerdo con un crítico. «Woman Is the Nigger of the World», lanzada como sencillo del álbum en los Estados Unidos ese mismo año, fue televisada el 11 de mayo durante el programa The Dick Cavett Show. Muchas estaciones de radio se negaron a transmitir la canción a causa de la palabra nigger («negro» despectivamente). Lennon y Ono dieron dos conciertos benéficos con Elephant’s Memory e invitados en Nueva York para la Escuela de Willowbrook de enfermos mentales. Presentados en el Madison Square Garden el 30 de agosto de 1972, serían los últimos conciertos de larga duración que realizaría.

Mientras Lennon grababa Mind Games (1973), él y Ono decidieron separarse. El período consiguiente, que duró dieciocho meses y al que más tarde llamó su «fin de semana perdido» (en referencia a la novela homónima de Charles R. Jackson), lo pasó en Los Ángeles y Nueva York en compañía de May Pang. Mind Games, acreditado a «The Plastic U.F.Ono Band», fue lanzado en noviembre de 1973. Lennon también contribuyó con una versión renovada de «I’m the Greatest» para el álbum Ringo de Starr (1973), publicado el mismo mes (la versión de Lennon de 1971 aparece en John Lennon Anthology).

A principios de 1974, Lennon se encontraba constantmente en estado de embriaguez y sus borracheras con Harry Nilsson eran titulares de periódicos. Dos incidentes ampliamente publicitados ocurrieron en el club The Troubadour en marzo, el primero cuando Lennon se colocó una toalla sanitaria en la frente y peleó con una camarera, y el segundo, dos semanas más tarde, cuando Lennon y Nilsson fueron expulsados del mismo club después de interrumpir la presentación de los Smothers Brothers. Lennon decidió producir el álbum Pussy Cats de Harry Nilsson, por lo que Pang rentó una casa en la playa de Los Ángeles para todos los músicos, pero después de un mes de completo libertinaje y las sesiones de grabación hechas un caos, Lennon se mudó a Nueva York con Pang para terminar su trabajo en el álbum. En abril, Lennon había producido la canción de Mick Jagger «Too Many Cooks (Spoil the Soup)» que, por razones contractuales, permaneció inédita durante más de treinta años. Pang suministraría la grabación para su inclusión en The Very Best of Mick Jagger (2007).

Asentado de nuevo en Nueva York, Lennon grabó Walls and Bridges. Publicado en octubre de 1974, incluyó «Whatever Gets You Thru the Night», que contaba con la participación de Elton John en los coros y piano, y se convirtió en el único sencillo número uno de Lennon en solitario que pudo ver en vida. Un segundo sencillo del álbum, «#9 Dream», le siguió antes de que finalizara el año. Goodnight Vienna (1974) de Starr, volvió a contar con la contribución de Lennon, que escribió la canción principal y tocó el piano. El 28 de noviembre, hizo una aparición sorpresa en el concierto de Acción de Gracias de Elton John en el Madison Square Garden, cumpliendo así su promesa de unirse al cantante en un show en vivo si «Whatever Gets You Thru the Night», una canción de cuyo potencial comercial Lennon había dudado, alcanzaba el número uno. Lennon interpretó la canción junto con «Lucy in the Sky with Diamonds» y «I Saw Her Standing There», la cual presentó como «una canción hecha por una antigua y distante novia mía llamada Paul.»

Coescribió «Fame», el primer número uno de David Bowie en Estados Unidos, donde colaboró tocando la guitarra y los coros durante la grabación en enero de 1975. Ese mismo mes, Elton John encabezó las listas de éxitos con su propia versión de «Lucy in the Sky with Diamonds», con Lennon en la guitarra y los coros (Lennon es acreditado en el sencillo con el apodo de «Dr. Winston O’Boogie»). Poco después se reconciliaría con Ono. Lanzó Rock ‘n’ Roll (1975), un álbum de versiones, en febrero. «Stand By Me», extraída del álbum y un éxito en los Estados Unidos y el Reino Unido, se convirtió en su último sencillo durante cinco años. Hizo su última aparición en el escenario durante el especial de la ATV A Salute to Lew Grade, grabado el 18 de abril y televisado en junio. Tocando la guitarra acústica, y acompañado por una banda de ocho músicos, Lennon interpretó dos canciones de Rock ‘n’ Roll («Slippin ‘and Slidin’» y «Stand By Me»; esta última sería excluida de la transmisión televisiva), seguidas por «Imagine». La banda, conocida como Etc., llevaba máscaras en la parte trasera de la cabeza como si tuvieran dos caras, una indirecta hacia Grade, con quien Lennon y McCartney habían estado en conflicto por el control de la empresa editora de The Beatles (Dick James había vendido la mayoría de sus acciones a Grade en 1969).

Tras el nacimiento de su segundo hijo Sean en octubre de 1975, Lennon asumió el papel de amo de casa, comenzando lo que sería un retiro de cinco años de la industria musical durante el cual dedicó toda su atención a su familia. Ese mismo mes terminó su contrato con EMI/Capitol tras el lanzamiento del álbum recopilatorio Shaved Fish. Se dedicó completamente a Sean, levantándose a las seis de la mañana todos los días para planear y preparar sus comidas y pasar todo el tiempo con él. Compuso «Cookin’ (In the Kitchen of Love)» para el álbum de Starr Ringo’s Rotogravure (1976), colaborando en la grabación del tema en junio, en la que sería su última sesión de grabación hasta 1980. Anunció formalmente su retirada de la actividad musical en Tokio, en 1977, diciendo: «Básicamente lo hemos decidido, sin tomar ninguna gran decisión, para estar con nuestro bebé tanto como nos sea posible hasta que sintamos que podemos tomarnos el tiempo libre para disfrutar de nosotros mismos trabajando en cosas fuera de la familia». Durante su época de descanso realizó varias series de dibujos, y redactó un libro que contiene una mezcla de material autobiográfico y lo que Lennon denominó «cosas locas»; todo ello se publicaría posteriormente.

Regresó a la escena musical en octubre de 1980 con el sencillo «(Just Like) Starting Over», seguido el mes siguiente por el álbum Double Fantasy, que contiene canciones escritas por Lennon durante un viaje que había realizado en velero a las Bermudas el mes de junio anterior, y las cuales reflejan la estabilidad y el éxito de su nueva vida familiar. Durante las sesiones del álbum, Lennon y Ono grabaron material adicional suficiente para un planeado futuro álbum, el cual se convertiría en Milk and Honey (lanzado póstumamente en 1984). Publicado por Lennon y Ono en conjunto, Double Fantasy fue mal recibido por la crítica, recibiendo comentarios como el de Melody Maker, del cual dijo que «apesta a esterilidad indulgente […] un espantoso bostezo.»

Alrededor de las 10:50 p. m. del 8 de diciembre de 1980, poco después de que Lennon y Ono volvieran al Dakota, el apartamento de Nueva York donde vivían, Mark David Chapman disparó contra Lennon por la espalda 5 veces, de las cuales impactaron cuatro en espalda y hombro izquierdo. en la entrada al edificio. Fue llevado a la sala de emergencia del cercano Hospital Roosevelt y fue declarado muerto a su llegada a las 11:00 p. m. Ese mismo día, en la tarde, Lennon había autografiado una copia de Double Fantasy a Chapman.

Al día siguiente, Ono emitió una declaración, diciendo: «No hay funeral para John», concluyendo con las palabras, «John amaba y rezaba por la raza humana. Por favor, hagan lo mismo por él». Su cuerpo fue incinerado en el Cementerio Ferncliff en Hartsdale, Nueva York. Ono esparció sus cenizas en Central Park, donde más tarde se creó el monumento conmemorativo Strawberry Fields. Chapman fue declarado culpable por asesinato en segundo grado y fue condenado a cadena perpetua en prisión, con posibilidad de conseguir la libertad condicional pasados los veinte años de reclusión; actualmente aún permanece en la cárcel, después de haberle sido negada en repetidas ocasiones la libertad condicional.

Muchas teorías han surgido, que contradicen aquellas que sitúan a Mark David Chapman como una persona con problemas psiquiátricos, que hubiera actuado fuera de su sano juicio, o que se tratase de un fan obsesionado. Entre ellas, las más comentadas y que han ido adquiriendo verosimilitud con el tiempo, apuntan a que Chapman era en realidad un agente contratado por la Central Americana de Inteligencia, CIA, para ejecutar el asesinato de John Lennon. Ello, debido a que la figura de Lennon resultaba incómoda para el Gobierno de los Estados Unidos de América, a raíz de su activismo y de sus protestas en contra del sistema capitalista, entre otras campañas, las cuales sumaban adeptos por millares, por ende haciendo tambalear la estabilidad del orden y la imagen del país.